การพัฒนาโรคปอดเรื้อรังที่บางครั้งถูกกระตุ้นหลังจากติดเชื้อไวรัสทางเดินหายใจ หลักฐานแสดงให้เห็นว่าการกระตุ้นเซลล์ภูมิคุ้มกันนี้ ซึ่งเป็นเซลล์ผู้พิทักษ์ชนิดหนึ่งที่เรียกว่าเซลล์เดนไดรต์ ทำหน้าที่เป็นสวิตช์เริ่มต้นที่เมื่อถูกกระตุ้นจะทำให้เกิดเหตุการณ์ต่อเนื่องที่ขับเคลื่อนโรคปอดที่ลุกลาม รวมทั้งโรคหอบหืดและโรคอุดกั้นเรื้อรังโรคปอดสู่กลยุทธ์ในการป้องกันหรือรักษาโรคปอดเรื้อรังที่อาจเกิดขึ้น

การวัดระดับของเซลล์เดนไดรต์เหล่านี้ในตัวอย่างทางคลินิกจากผู้ป่วยที่เข้ารับการรักษาในโรงพยาบาลที่มีการติดเชื้อไวรัส เช่น ไข้หวัดใหญ่หรือโควิด-19 จะช่วยให้แพทย์ระบุได้ว่าผู้ป่วยรายใดมีความเสี่ยงสูงต่อการหายใจล้มเหลวและเสียชีวิต การศึกษาหนูที่ติดเชื้อไวรัสทางเดินหายใจที่ทำให้สัตว์เหล่านี้มีแนวโน้มที่จะเป็นโรคปอดเรื้อรัง นักวิจัยพบว่าเซลล์เดนไดรต์เหล่านี้สื่อสารกับเยื่อบุทางเดินหายใจในลักษณะที่ทำให้เซลล์เยื่อบุทางเดินหายใจเพิ่มการเจริญเติบโตและสัญญาณการอักเสบ การอักเสบทำให้เซลล์เยื่อบุทางเดินหายใจเติบโตเกินขอบเขตปกติ และกลายเป็นเซลล์ที่ผลิตเมือกมากเกินไปและทำให้เกิดการอักเสบ ซึ่งจะทำให้เกิดอาการไอและหายใจลำบาก